エクセラー8移籍のトム・イングラムがヒュンダイをテスト「最早、完璧なフィット感」/BTCC

 BTCCイギリス・ツーリングカー選手権で、2021年シーズンに向けEXCELR8 Trade Price Cars Racing(エクセラー8トレード・プライス・カーズ・レーシング)に移籍したトム・イングラムが、3月第2週のスネッタートンで「新たなオフィス」の感触を掴むべく『ヒュンダイi30ファストバックNパフォーマンス』の初テストを実施。早くも「手に馴染んだグローブのようなフィット感だ」と、その性能を高く評価し、シリーズの最前列で戦えるとの展望を示した。

 2020年からエクセラー8が投入したこのブランニューモデルは、わずか3戦目にして表彰台を獲得する素性の良さを披露し、BTCCのフロントランナーとして急速にその地位を確立した。

 一方、長年1台体制のSpeedworks Motorsport(スピードワークス・モータースポーツ/SWM)で孤軍奮闘してきた27歳のイングラムは、2020年からTOYOTA GAZOO Racing(TGR)として戦ってきたチームの2台体制拡充に合わせて、SWMからの電撃離脱を表明

 2度のインディペンデント王者と通算16勝の戦績を提げ、トレード・プライス・カーズ・レーシングとジョイントした新興チームを、次のレベルに引き上げる新たなタスクに挑むことを決めている。

 そのプロセスの第一歩として行われた今回のプライベートテストでは、ウエット路面に強風という悪コンディションでのスタートだったにも関わらず、この新しい相棒のパフォーマンスに「深く感銘を受けたし、BTCCグリッドの最前列を争う戦闘力があると確信できた」と、今季の明るい展望を語った。

「なにより、レースカーに戻るのは素晴らしい気分だったよ! 僕はツーリングカーに乗ってから何年も経つけれど、テスト初日は本当に濡れて、寒くて、滑りやすいコンディションだったが、ヒュンダイは何事もなかったかのように快適に走り、すぐにポジティブな気持ちになれたんだ」と、その最初の印象を明かしたイングラム。

3月第2週のスネッタートンでシェイクダウンを兼ねた21年仕様のテストを実施した『ヒュンダイi30ファストバックNパフォーマンス』
3月第2週のスネッタートンでシェイクダウンを兼ねた21年仕様のテストを実施した『ヒュンダイi30ファストバックNパフォーマンス』
2020年からエクセラー8が投入した新型モデルだが、わずか3戦目にして表彰台を獲得する素性の良さを披露した
2020年からエクセラー8が投入した新型モデルだが、わずか3戦目にして表彰台を獲得する素性の良さを披露した

■これまでのトヨタとは「まったく異なる、新しいマシン」

「もちろん、主な目的はマシンの各コンポーネントが期待どおりに機能しているかを確認することだった。僕にとってもそうだけど、このクルマにとっても2021年仕様のシェイクダウンの扱いで、新しい開発パーツも多くテストできた。現時点ではまだビルドアップの最中だけど、i30のパフォーマンスは本当に良かったし、速くて安定していた。その走りに僕も非常に感銘を受けたよ」と続けたイングラム。

 合わせてイングラムは、そのドライバーズシートに座った瞬間から、これまでドライブしてきたトヨタ・アヴェンシスやカローラBTCCとは「まったく異なる、新しいマシン」であったことも強調した。

「明らかに、これまでドライブしてきたクルマとはまったく異なる哲学を持っている。シート、ステアリングホイール、シフトレバーなど、すべてが以前とは異なる場所にあったが、それでもすぐにフィットしたよ。まるで使い込んだグローブのようにね。ほんの数周でとてもくつろいだ気分になれた」

「初日は天候の影響もあって適切なベースラインを設定するのは難しかったが、2日目はさらに良かった。ついにドライでの走行を実現し、中古タイヤだったにも関わらず、昨季10月のスネッタートンでグリッド最前列に匹敵するタイムが刻めたんだ」

 こうして、あらゆるコンディションでの走行が確認できたチームとイングラムだが、このヒュンダイi30ファストバックNパフォーマンスの2021年型アップデートはまだすべてが適用されておらず、今後も開幕までに大幅な改善が予定されていると明かした。

「それを考慮しても、このi30がタイトル候補になるための全要素を兼ね備えているのは間違いない。僕らは本当に良い場所から始められるし、開幕を前にとてもエキサイティングな気分だ。5月のスラクストンが待ちきれないよ」

2021年は体制を一新し、トレード・プライス・カーズ・レーシングとジョイント。トム・イングラムをエースとして迎え入れた
2021年は体制を一新し、トレード・プライス・カーズ・レーシングとジョイント。トム・イングラムをエースとして迎え入れた
「今年の初めにトムと契約して以来、私たち全員がこのテストを楽しみにしていた」と、チーム代表のジャスティナ・ウイリアムズも期待を寄せる
「今年の初めにトムと契約して以来、私たち全員がこのテストを楽しみにしていた」と、チーム代表のジャスティナ・ウイリアムズも期待を寄せる