WEC:8号車がル・マン3連覇。トヨタは2019/20シーズンのチームチャンピオンを確定

 9月20日(日)現地時間午後2時半、第88回ル・マン24時間レースがゴールを迎え、TOYOTA GAZOO RacingのトヨタTS050ハイブリッド8号車が3連覇を成し遂げた。ポールポジションから前半首位を走行したトヨタTS050ハイブリッド7号車は、トラブルで後退するも追い上げ3位表彰台を獲得。この結果、TOYOTA GAZOO Racingが最終戦を待たずしてWEC世界耐久選手権2019/20シーズンのチームチャンピオンを獲得した。

 セバスチャン・ブエミ、中嶌一貴、ブレンドン・ハートレーの8号車トヨタTS050ハイブリッドが、2位に5周差をつけての勝利を挙げ、ドライバーズ選手権でも首位に立つ。

 ブエミと中嶋はル・マン3年連続の勝利となり、97年にわたるル・マンの歴史の中で、これまでに7人しか成し遂げていなかった3連勝ドライバーに加わることとなった。また、ハートレーにとっては2017年以来2度目のル・マン制覇となっている。

 ポールポジションからスタートしたマイク・コンウェイ、小林可夢偉、ホセ・マリア・ロペスの7号車トヨタTS050ハイブリッドは中盤まで首位を走行していたが、排気系のトラブルに見舞われて後退。しかし後半、見事な追い上げを見せ3位表彰台を勝ち取った。

 全8戦で競われているWEC世界耐久選手権2019/20シーズンの第7戦でのこの勝利により、TOYOTA GAZOO Racingはチームタイトル争いにおいて、2位のレベリオンに逆転不可能な57点差をつけたため、最終戦を待たずして今シーズンのチームチャンピオンを獲得を確定させた。TOYOTA GAZOO Racingにとっては2014年、2018/19年シーズンに続く3度目のタイトル獲得となる。

 ル・マンにおける最後の雄姿となった1000馬力を誇る4輪駆動レーシングカーのトヨタTS050ハイブリッドは、サルト・サーキットでの効率やパフォーマンスの点で新たなスタンダードとなった。2012年に搭乗した第1世代のLMP1ハイブリッド車両に対して燃料使用量は35%削減されたにも関わらず、ラップタイムは1周あたり約10秒もの向上を見せている。4年連続のポールポジションと3年連続勝利の中で、予選及び決勝レース中のコースレコードも塗り替える活躍を見せた。

 ハイブリッドレースカー開発を通じて得られたノウハウをつぎ込んだ、ル・マン直系の『GR Super Sport(仮称)』が、決勝レーススタート前に、初めて公の前で披露された。開発中のモデルをベースにオープン仕様にカスタマイズされた車両は、サーキット1周のデモンストレーション走行を行った後、スタート直前に優勝トロフィーを返還するセレモニーに参加した。

 スタートから6時間経過時点での10周ほどを除いて、トヨタTS050ハイブリッド7号車はレース前半戦の大半で首位を走り、レースが折り返しを迎える頃には、2位との差は1周以上に広がった。しかし、12時間を経過した直後、午前3時前に、可夢偉がドライブしていた7号車は出力低下に見舞われ、ガレージでの修復を余儀なくされてしまう。排気マニホールドの破損に見舞われた7号車は、修復作業に30分を要し、可夢偉は首位から6周遅れ、3位のレベリオン3号車から4周遅れの4位でコースへと復帰した。

ガレージにて修復作業を行う7号車TS050ハイブリッド
ガレージにて修復作業を行う7号車TS050ハイブリッド

 一方、8号車は序盤にタイヤのパンクやブレーキダクトのダメージといったトラブルに見舞われ、2度の予定外のピットストップと10分間の修復などでタイムを失いながらも、諦めることなく戦い続け、7号車がトラブルに見舞われる前には2番手にポジションを上げていた。

 後半戦、2位以下に充分な差を拡げた8号車は、ブエミ、中嶋、ハートレーがペースをコントロールしながら周回を重ねていき、最終的にその差は5周まで拡がる。3年連続でアンカードライバーを務めた中嶋が、2020年ル・マン24時間レースのフィニッシュラインをトップで通過。サルト・サーキットにおいて最も成功した日本人ドライバーとしての地位を確固たるものとした。

チェッカーを受ける8号車TS050ハイブリッド
チェッカーを受ける8号車TS050ハイブリッド

 コンウェイと可夢偉、ロペスの7号車は、レース復帰後追い上げを図ろうとしたが、何かにヒットして車両フロアにダメージが及んだことで空力的な性能低下が生じてしまう。しかし、7号車は表彰台を目指し追い上げを続け、ライバルのレベリオン3号車が残り1時間というところでクラッシュし、ピットでの修復を余儀なくされたことで3位へと浮上。優勝した8号車から6周遅れながら、2位のレベリオン1号車とは1周差での3位表彰台を獲得した。

 8号車のドライバーがこの勝利によるポイントを加えたことで、ドライバーズタイトル争いは、11月14日にバーレーンで開催される、2019/20シーズン最終戦に持ち越される。8時間レースのバーレーンでは最大39ポイントの獲得が可能だが、現在首位の8号車と2位の7号車は僅か7ポイント差で、タイトルをかけ、この最終戦に臨むこととなる。

■ドライバー&村田チーム代表のコメント

村田久武 TOYOTA GAZOO Racing WECチーム代表
「ル・マン24時間レースへの挑戦というのは、真の耐久性が求められる実に困難なものであると、今回改めて実感しました。我々は、TS050 HYBRIDでル・マンを3連覇するという夢に向かって確固たる決意をもってレースにのぞみ、序盤で8号車に降りかかった逆境も、チームワークで乗り越えました。チーム全員が、素晴らしい仕事をしてくれました」

「しかしながら、我々は1-2フィニッシュを狙っていたのもまた事実です。素晴らしいパフォーマンスを発揮してくれた7号車のドライバー、メカニック、エンジニアには本当に申し訳なく思います。我々は一つのチームです。彼らの悔しさは、チーム全員の悔しさでもあります」

「我々が今年のル・マンで経験した嬉しいこと、悲しいことをファンの皆様に現場で直接分かち合うことはできませんでしたが、来年は直接お会いすることができることを願っています」

「レベリオンの皆様、準優勝おめでとうございます。何度もプッシュされました。本当に尊敬すべきチームです。また、このような世界的な困難な状況にありながらも、我々にル・マンに挑戦する機会を与えてくださったACOにも感謝しています」

小林可夢偉(7号車)
「3位という結果は我々が望んでいたものでも、予想していたものでもありません。我々は今年もここル・マンで非常に速かったのですが、レースというのは残酷です」

「我々はよく戦いましたし、チームも深夜に迅速な作業で車両を修復してくれました。今回のトラブルは初めてのことですが、それがこのような重要なレース中だったというのは本当に不運でした」

「しかし、ル・マンではこういうことも起こりえます。8号車と、ハードワークで2台揃っての完走を成し遂げたチームを祝福します」

マイク・コンウェイ(7号車)
「ル・マンの勝利の女神は今年も我々には微笑んでくれませんでした。TOYOTA GAZOO Racingが3連覇を達成したことは喜ぶべきことですが、我々7号車の側からすると、また勝利を逃してしまったような感じです」

「また、これによりチャンピオン争いの状況が大きく変わってしまったことも残念です。ひとつのレースで2つの大きなダメージを負ってしまいました。我々は常に良いレースをするためにここに来ていますが、いつも何かに邪魔されているようです」

「とはいえ、8号車が勝ったことはチームにとって良かったですし、彼らは素晴らしい戦いぶりでした」

ホセ・マリア・ロペス(7号車)
「まずは、チームと8号車のクルー、おめでとう。このようなビッグレースを3連覇するというのは、TOYOTA GAZOO Racingにとっても大変な偉業です」

「このレースに向け、チームは昼夜なくハードに働いてきました。マイクと可夢偉を含む誰もが素晴らしい働きをしましたし、私自身もその一部だったと思います。今回は運に恵まれず、我々の7号車にとって望んでいた結果にはなりませんでした。本当に速かっただけに、勝てなかったのは残念ですが、挑戦を続けます」

中嶋一貴(8号車)
「TS050ハイブリッド8での最後のル・マンで勝つことができたことは格別ですし、3連覇達成というのも素晴らしいです。我々の今日のレースは浮き沈みの激しい展開でしたが、7号車のクルーも含め、全員が本当に素晴らしい働きをしました」

「どういうわけか、我々は他の車よりも運に恵まれているようです。7号車がトラブルに見舞われたときは、TOYOTA GAZOO Racingとしてレースに勝つことが全てだったので、その後はとてもタフなレースになりました。それだけに勝利を達成することができ、このチームの一員でいられたことが本当に嬉しいです」

セバスチャン・ブエミ(8号車)
「最高の気分です。チームメイトと、そしてチームがこの様な素晴らしい成果を成し遂げてくれました。ここル・マンでは、レースの流れはあっという間に変わります」

「レースが始まったときは、スローゾーンのタイミングやタイヤのパンク、ブレーキ冷却のトラブルなど、あらゆる災厄が私に襲いかかってきているように感じました。しかしその後、突然状況は好転して我々は首位に立ち、まもなく後続に5周差をつけるまでになりました」

「今年のル・マンは、レースは最後まで何が起こるか分からないということを改めて教えてくれました。」

ブレンドン・ハートレー(8号車)
「チームメイトと、チーム全てを誇りに思います。このチームに加わったばかりの時は、学習の連続でした。セブ(ブエミ)と一貴のおかげで、この複雑なレースカーを速く走らせることができるようになりました」

「今日は序盤、幾つかのトラブルに見舞われましたが、支えてくれた最高のメカニックやエンジニアのおかげで、その後は完璧なレースでした。全てが上手く行き、TOYOTA GAZOO Racingには本当に感謝しています」

日没前、トップを走る7号車TS050ハイブリッド
日没前、トップを走る7号車TS050ハイブリッド